2012年9月,日本购岛致使中日关系陷入非常紧张的时期,此后双边关系一直起伏不定。

各类事件时有发生(例如,2013年2月一艘中国护卫舰据说用其武器瞄准雷达锁定了一艘日本驱逐舰,10月两国就中国无人机可能飞越这些岛屿一事展开唇枪舌剑,今年两国官员多次互相放狠话),但双方领导人同时也表示,他们希望能够缓和紧张局势。为了展开旨在消除紧张局势的坦率对话,双方还多次以各种方式进行讨论。

此外,由中国挑起的空中和海上近岛突袭事件的数量自2012年末的高峰期以来已有所下降。但最近的事件(中国宣布在东海设定防空识别区)再次导致紧张局势升级,这使得双方为缓解紧张局势开展会谈的努力至少在短期内不太可能奏效。

设定防空识别区的声明显然损害了双方为缓解紧张局势所采取的一切努力。尽管中国极力否认,美国、日本及其他国家的观察人士都将该声明视为于事无补的挑衅行为。

由于防空识别区包括钓鱼岛(尖阁诸岛)在内,因此有人担心这会被当成拦截接近这些岛屿的日本飞机的正当理由,而拦截的常态化无疑会增加擦枪走火的可能性。同样令人头痛不已的是,中国可能以防空识别区为由,对途经该地区的外国军用飞机做出更为咄咄逼人的反应,即便这些飞机并未飞向中国领空。

截至目前,中国并未就在某些问题上的激进程度表明态度,例如对在中国领空内执行监视任务的外国军用飞机进行拦截的问题上。

过去,中国有时会派出歼击机对沿中国海岸进行此类飞行活动的飞机进行拦截,有时会采用挑衅性的近距离闪转腾挪逼退侦察机(2001年的一次类似行动引发了所谓的海南撞机事件并造成了人员伤亡),防空识别区的设立可能预示着此类拦截活动会更趋常态化。

现在还无法断言这种局势的危险程度,这在很大程度上取决于美国和日本通过飞机部署对中国声明做出的反应。美国已经派出两架B52轰炸机飞越钓鱼岛以东的防空识别区,并未发生任何意外。

但如果美国或日本进行穿越防空识别区的侦察飞行,或者日本派出歼击机飞临钓鱼岛领空,更严峻的考验可能就会到来。这类行动可能会促使中国做出超乎寻常的反应,这种反应会比设定防空识别区以前可能做出的反应更为坚决,同时也会增加发生军事冲突的可能性。

正如我们所指出的那样,这在很大程度上将取决于中国如何维护其防空识别区。中国至少需要做出毋庸置疑的明确表示,表明他们将如何对待穿越防空识别区但并未飞向中国领空的侦察机和其他具有潜在“威胁”性的(从他们的角度来看)军用飞机。迄今为止,中国为阐明此事所做的努力收效甚微。

本文最初由英国广播公司BBC发表。